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Tigre de Tasmania (Thylacinus cynocephalus)

El Tigre de Tasmania (también conocido como Lobo de Tasmania debido a su parte inferior rayada), fue el marsupial carnívoro más grande de la historia moderna. Habitaba en Australia continental, Tasmania y Nueva Guinea, y desapareció durante el siglo 20. Era el último miembro existente de su familia Thylacinidae. Se cree que fue una criatura nocturna tímida parecida a un perro, excepto por su cola rígida y su bolsa abdominal parecida a la de los canguros, además de las rayas oscuras transversales que iban de zona superior a inferior, similares a la de los Tigres. Era un depredador vértice, al igual que Tigres y lobos. No estaba estrechamente relacionado con los marsupiales y los animales placentarios, pero debido a la evolución convergente mostraba su misma forma. Se cree que su pariente más cercano es el demonio de Tasmania o numbat. Ambos sexos poseen bolsa marsupial, la cual era usada por los machos para cubrir sus órganos reproductores.

Se considera un depredador formidable por su habilidad para sobrevivir y cazar presas en áreas muy poco pobladas. Antes de la colonización británica de Australia, el tilacino ya era raro e incluso considerado animales extinto, aunque la caza intensiva alentada por recompensas es la principal culpable de su extinción junto a enfermedades y la invasión humana. Aunque es considerada una especie extinta, todavía son comunes los avistamientos, aunque ninguno ha sido probado concluyentemente.

Evolución del Tigre de Tasmania

El tilacino moderno apareció hace 4000000 de años, al comienzo del Mioceno. Evolucionó de forma convergente, mostrando muchas similitudes con los miembros de las familias de perros, con dientes afilados, mandíbulas poderosas y la misma forma corporal. Tanta era su similitud que el tilacino lleno el mismo nicho ecológico en Australia que los perros en otros lugares, y también desarrolló muchas de las mismas características. A pesar de esto, no está relacionado con ninguno de los depredadores que existieron en el hemisferio norte. Se conoce una descripción proporcionada por Richard Dawkings en El cuento del antepasado, qué dice así:

Son fáciles de distinguir de un perro verdadero debido a las rayas en la parte posterior, pero el esqueleto es más difícil de distinguir. Los estudiantes de zoología de Oxford tuvieron que identificar 100 especímenes zoológicos como parte del examen final. Pronto se corrió la voz de que, si alguna vez se había dado un cráneo de “perro”, era seguro identificarlo como Thylacinus con el argumento de que algo tan obvio como el cráneo de un perro tenía que ser una trampa. Luego, un año, los examinadores, para su crédito, farolearon doblemente y pusieron un verdadero cráneo de perro. La forma más fácil de notar la diferencia es por los dos agujeros prominentes en el hueso del paladar, que son característicos de los marsupiales en general.

 

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Descubrimiento

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Se han encontrado numerosos ejemplos de grabados del tigre de Tasmania desde antes del 1000 antes de Cristo en zonas como el recinto de Dampier Rock Art, en el oeste de Australia. Cuando los primeros exploradores europeos llegaron, el animal ya estaba extinto en Australia continental y era raro en Tasmania.
La primera descripción científica detallada fue hecha por George Harris en 1808, a los 5 años del asentamiento en la isla. Varios estudios corroboran que él lobo de Tasmania es pariente del demonio de Tasmania.

Descripción: ¿Cómo eran los tigres de Tasmania?

El tigre de Tasmania se parecía a un perro grande, pelo corto y una cola rígida extendida desde el cuerpo igual que los canguros. Muchos lo compararon directamente con las hienas en postura y actitud. El pelaje era color amarillo-marrón contando con de 13 a 21 rayas en su espalda rabadilla y cola, adoptando el apodo del Tigre por esto. Su pelo era denso y suave, bastante corto. Los juveniles tenían la cola con punta en forma de cresta. Las orejas también estaban cubiertas de un corto pelaje de color beige claro y marrón oscuro. Su vientre es color crema.

Los adultos me digan unos 60 cm y pesaban de 20 a 30 kg. , se dio lugar a un ligero dimorfismo sexual con los machos ya que eran más grandes que las hembras de media. Las hembras poseían una bolsa con 4 tetillas que se abría en la parte posterior del cuerpo. Los machos contaban con una bolsa escrotal en la que podían extraer su saco escrotal.

Los estudios demuestran que poseían un agudo sentido del olfato para rastrear sus presas, pero sus bulbos olfatorios no estaban correctamente formados, por lo que probablemente confiaba en su vista y oído a la hora de cazar. No podía correr a grandes velocidades. Podía saltar a dos patas de forma similar a los canguros.

Ecología

Probablemente preferían los bosques de eucaliptos secos, humedales y praderas de Australia continental. Hábito en Australia y Nueva Guinea. Los que vivían en Tasmania preferían los bosques de la región central y costera, foco de los colonos británicos buscando pasto para ganado. Vivian en un rango entre 40 y 80 km cuadrados, manteniendo su hogar sin ser territorial. A veces se observaba en grupos

Cómo se comportaba el Tigre de Tasmania

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Era un cazador nocturno y crepuscular que durante el día estaba en pequeñas cuevas o troncos huecos. Se retiraba habitualmente a las colinas y a los bosques en busca de refugio durante el día, para cazar después en la noche. Era tímido y reservado, conocía la presencia de humanos y por lo general invitaba el contacto.

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Criaban una vez al año, con generalmente dos o tres cachorros por camada, y llevaba a estos en su bolsa hasta tres meses para protegerlos hasta que alcanzaban al menos la mitad de su tamaño adulto. Después, los juveniles se quedaban en las guaridas con su madre a la que ayudan a cazar. Su esperanza de vida fue de 5 a 7 años, llegando las muestras cautivas a sobrevivir 9 años.

Dieta: ¿Qué comían estos tigres?

Los hallazgos y teorías sobre este tema siguen siendo objeto de debate. Un estudio publicado en 2011 arrojo cierta luz a la controversia, informando de que este animal era un hiper carnívoro restringido a comer carne de vertebrado. Es decir, el tigre de Tasmania era exclusivamente carnívoro. Tenía un músculo por estómago que se visten día para permitir que el animal pudiera comer grandes cantidades y poder sobrevivir a tiempos largos sin comer cuando la caza escaseaba. También es considerado un depredador de emboscada.

Su dieta incluía canguros, wallabies, aves y pequeños animales como Zarigüellas.

Extinción. Cómo se extinguió el lobo de Tasmania

Es probable que esté lobo marsupial se extinguiera en Australia hace aproximadamente 2000 años, culpa de la competencia por los recursos con humanos y dingos, aunque de estos últimos hay dudas de su impacto. Eran cazados por humanos primitivos. Sobre la extinción en Tasmania, aquí sobrevivieron hasta 1930, aunque desde la colonización europea ya se consideraban extraños o raros. Se les culpo de ataques a ovejas, ofreciendo recompensa por su captura por parte del gobierno de Tasmania. También acepto a su extinción la competencia con perros salvajes introducidos por los colonos, así como la depreciación del hábitat natural.

El último Tigre de Tasmania: Benjamín

El último Tigre de Tasmania en cautiverio fue adoptado Benjamín. Fue capturado en 1933 y enviado a un zoológico en el que vivió 3 años. Se cree que murió por negligencia.

 

Investigación y proyectos actuales

Todos los ejemplares se encuentran en la International Thylacine Specimen Database (la base de datos internacional de los ejemplares del lobo marsupial). Esta base de datos fue completada en 2005.

El Australian Museum de Sidney comenzó su clonación en 1999, utilizando material genético de ejemplares preservados para crear nuevos ejemplares y resucitar así a la especie. A finales de 2002, se tuvo cierto éxito al extraer ADN replicable de estos ejemplares preservados, aunque en 2005 se detendría el proyecto al comprobar que esté estaba demasiado degradado para poder ser utilizado.

El Tigre de Tasmania en la cultura

El lobo marsupial es un símbolo de Tasmania, apareciendo incluso en su escudo y logotipos oficiales, así como en matrículas de coches. Suele ser representado en artículos de coleccionista y en detalles y regalos de recuerdo cómo llaveros, broches y partes.